计算机视觉企业也开始发布AI芯片,发给了AI初创

2019-10-05 作者:金沙国际平台登录   |   浏览(182)

电工电气网】讯

“华为终于有动作了。”

2007年,剑桥大学商学院的高始兴与工程系的俞凯一见如故,2008年,两人归国创立了思必驰,主攻口语教育。

近日,计算机视觉“四小龙”之一的依图科技宣布推出其云端AI芯片QuestCore的消息再度引起芯片行业的关注。

不久前的一个周末,一位朋友将华为在2018全联接大会上推出“达芬奇项目”的消息,发给了AI初创企业云天励飞的研发副总裁李爱军。在看到这个消息后,李爱军的第一反应是,华为终于真正开始旗帜鲜明地步入AI领域了。

计算机视觉企业也开始发布AI芯片,发给了AI初创企业云天励飞的研发副总裁李爱军。那时正是互联网和移动互联网的天下,因此对于思必驰来说,前几年的探索更像是蒙眼打仗,找不准方向,发展缓慢。此后,思必驰真正快速发展是在这三四年:2016年,获得来自阿里的近2亿元投资;2018年6月,再次获得D轮5亿元人民币融资。

继语音技术类企业陆续推出自研芯片后,计算机视觉企业也开始发布AI芯片。尽管芯片行业是一个高投入、高风险、慢回报的行业,存在技术、人才、经验和资金的综合壁垒,但这仍不能阻挡AI初创公司热情投入到这一行业。

“实际上以华为的体量而言,它对AI的投入还是比较慢。”李爱军告诉界面新闻记者,全球范围包括谷歌、亚马逊等巨头企业,都在AI层面有了比较领先的布局,华为在这方面步伐相对缓慢。

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抢占新机遇

作为华为在智慧城市领域的合作方之一,云天励飞也参与了这次的华为全联接大会,并加入了华为推出的“行业沃土平台”,共同发布了AI视觉平台解决方案。李爱军表示,在华为提供的技术平台上,云天励飞会扮演技术驱动者的角色,在具体的场景上和华为合作。

这是一个AI语音独角兽典型的养成故事:强技术背景的创始团队,成立时间较早,直到AI风口引来资本的追捧,估值在短时间内快速攀升。

从计算机、手机、平板、手环等到,工业、汽车、家居,联网设备的数量在2014年到2020年间的年复合增长率预计达到23.1%,到2020年物联网设备数达到501亿。“每个设备都有芯片,一个芯片卖十块钱那就是5000亿的市场,卖一百块钱就是五万亿的市场,更不要提这些芯片带来的产业联动效益,所以这就是为什么产业届、资本、科技人员对这件事情都如此感兴趣的原因之一。”云知声联合创始人、副总裁李霄寒这样解释AI芯片的热潮。

但并不是所有AI领域的初创企业都视华为入局芯片这一消息为积极的信号。此前,和华为在人工智能领域有着合作关系的另一家AI企业寒武纪,被外界断言即将失去和华为进一步合作的机会。

AI语音作为人机交互的新希望,造成了行业的激荡,并带动了新的竞合关系,有早早卡位如科大讯飞、思必驰、云知声者,有随风口起舞者,也能看到不少巨头的身影。

近几年,国内不少初创企业纷纷推出了AI芯片,包括寒武纪、地平线、云知声、出门问问、Rokid、思必驰等。

华为并不是最近唯一一家推出AI芯片计划的巨头企业。在这之前,包括百度、阿里在内的企业都已在AI芯片领域有所布局。

中国报告网显示,2017年国内视觉、语音、自然语言处理成为AI融资前三甲,语音占比为24.8%,排名第二。

云知声创始人兼CEO黄伟表示,无论是CPU还是GPU、FPGA,现有的芯片架构并非为AI专门设计,不能满足物联网AI算力需求,且考虑了太多的向后兼容性,因此在性能上远非最优。“基于业务方面对芯片产品、场景的反复验证,以及对AIoT终局的判断,云知声在2014年就明确必须自主研发面向物联网的AI芯片。”他称,如果云知声不做芯片,必死。对此,Rokid创始人兼CEO祝铭明也同意做语音的公司一定都会做芯片,“现在排在顶级的公司都做”。

巨头的进入,搅热了AI这一汪潭水。它们在资金、技术上的优势,为AI行业带来积极影响的同时,更多的不确定性也因此产生。

有业内人士甚至向投中网CV智识形容,2016、2017年左右如果你的项目融资计划书中没有NLP、CNN这些AI元素都不好意思跟投资人打招呼。

5G、AI、物联网各种技术的融合和创新也带来了新机遇。

首当其冲的寒武纪

但这种热闹在很多业内人士眼里就意味着泡沫,“回想一下,2016年很多人工智能公司在做什么?刷榜。刷榜本身是个开卷考试,但开卷考试考得好就代表你真正有这个能力吗?不见得。2017年大家更多是在描绘一些愿景,就是讲故事,2016、2017年的人工智能论坛大妈都来听,在我个人看来这都是泡沫的体现。”云知声创始人黄伟表示。

依图科技首席创新官吕昊对第一财经等记者表示,“传统的晶体管集成电路厂商强在有几十年的设计和优化经验,有几十年的技术沉淀。但是,在算法即芯片的时代,需要对体系结构做一个重新的设计。这也就是为什么大家都看到不同的AI芯片出现,其实都是因为在这种需求下带来的对算力要求的变化和寻找算力提升的一个路径导致的。”

在全联接大会上,华为发布的全栈全联接AI战略,所涵盖的是从云端、边缘计算到终端的使用场景。

距离喧嚣已经过去三年,与泡沫共舞的AI语音又有哪些新的变化?这些变化究竟是泡沫的助推力还是行业趋于冷静的表现?投中网CV智识带着好奇与行业内多位从业者聊了聊。

“每一次计算构架的大变革都会创造一个新的王者。从原来主机时代的IBM、PC时代的英特尔、移动时代的高通,现在进入智能物联网的时代,新的王者会是谁?有很大的几率不是前面这几家,而是新的玩家或者几个。”北极光创投董事总经理杨磊此前在一个论坛上这样阐述他对AI芯片市场格局的看法。

在会场上,华为轮值董事长徐直军着重介绍的两款自研AI芯片“昇腾910”以及“昇腾310”之中,前者所针对的就是云端的计算。徐直军表示,面向终端场景的几款AI芯片还将在2019年陆续推出市场。

“对云知声来说,不做芯片就意味着死的很快吗?”

大公司开一颗芯片至少要10亿美元的收入。而在AI的领域,短时间很难达到10亿美元的体量。“AI存在很多细分场景,可能每个场景做出一两亿的公司,但是要做到10亿并不那么容易。”

这意味着,华为将不再依赖国内另一家AI初创企业寒武纪所提供的芯片计算架构,而是走上了“自给自足”的道路。

“是的”,云知声创始人黄伟斩钉截铁地回答。

不过,与传统芯片厂商不同,AI算法公司发布芯片并非纯粹卖芯片硬件,而是将自己的算法和软硬件结合形成一套完整的解决方案向外出售。依图科技联合创始人、CEO朱珑表示,摩尔定律的终结和人工智能技术的发展将开启一个新的时代——算法即芯片时代。“只有能找对问题,找对场景,用对算法,并为此定制芯片,才有可能做到极致性价比。”

华为和寒武纪的合作,在2017年公诸于世。当年9月,华为在德国柏林的IFA展上发布了应用于手机上的麒麟970芯片。这款芯片集成了深度学习模块,并以寒武纪1A处理器作为其核心人工智能处理单元。这次合作一时让寒武纪名声大噪。

从2018年开始,AI语音公司不约而同地开始了一波新造芯运动。云知声发布了面向AIoT市场的UniOne芯片,出门问问发布了AI语音芯片模组“问芯”Mobvoi A1,Rokid发布了AI语音芯片KAMINO18。

这意味着算法和芯片设计要强耦合,更多由算法来决定如何设计芯片,这给了算法企业在AI时代挑战传统芯片巨头的新机会。

就在2018年6月,寒武纪宣布完成数亿美元B轮融资,投后估值已经达到了25亿美元。

2019年1月2日,云知声再次发布正在研发中的三款定位不同场景的AI芯片。两天后,思必驰也推出了AI语音芯片深聪TAIHANG芯片。

商业模式新探索

目前,授权IP是寒武纪的主要业务形式之一,其所面向的是嵌入在终端产品之中的AI处理器,客户主要以系统级芯片厂商为主。这些芯片主要应用在手机、安防监控、物联网等场景中。

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对于算法和软件企业来说,跨入芯片行业存在技术、人才、经验和资金的综合壁垒,但在各方苦苦寻找AI商业模式的情况下,AI芯片也被认为是AI技术落地的一种方式。

寒武纪的另一个主要业务方向,则是提供面向云端的AI智能芯片。换言之,华为这次发布的全栈全场景方案,和寒武纪的业务范围有比较明显的重合。

这些擅长做软件算法部分的语音公司们为何会纷纷打破“术业有专攻”的边界,涌入造芯阵营呢?

提升企业估值,以及寻求AI算法变现是一些初创公司布局芯片的重要原因。

“为什么要构建新的架构来支持我们人工智能芯片,这是基于我们对人工智能理解和我们了解的人工智能需求,自然产生出来的。”徐志军在大会上表示,“寒武纪的方案也很好,但是没法支持我们所需要的全场景。”而华为董事、战略marketing总裁徐文伟也在媒体采访中侧面证实了这一消息。

Rokid联合创始人王舜德曾提到,成本居高不下、非常耗电、集成度低让产品做起来十分痛苦,也正是基于这些痛点,才想要研发AI芯片。

“AI现在面临什么问题?原来就是卖授权,在国内卖授权很难卖,可能一分钱都赚不到,还要被人破解,而且算法也很容易被人替代,那么他一定要去做硬件绑定客户。”Gartner副总裁盛凌海告诉第一财经记者。

两位高管的接连表态,在一定程度上为华为和寒武纪之后的深度合作画上了一个休止符。

云知声创始人兼CEO黄伟表示,现有的芯片架构并非为AI专门设计,不能满足物联网AI算力需求。

一位业内人士表示:“AI算法公司做芯片的核心是商业模式的问题,就是算法怎么赚钱的问题。”。

消息发布后,界面新闻记者曾经向寒武纪方面咨询和华为合作的具体状况。寒武纪方面回应称,公司与华为的合作还在进行中,合作的形式是授权IP。

但缺少半导体硬件基因的语音公司们如何做到“从软到硬”的呢?

提供算法和软件,获取授权费是此前不少AI初创企业的商业模式,但通过这一路径变现并不容易。

而在后续接受自媒体“甲子光年”的采访时,寒武纪创始人兼CEO陈天石也公开回应了双方合作的状况,以及表达了对于华为进军AI芯片的看法。

从目前头部几家公司来看,做AI语音芯片的思路还是选择和有经验的芯片公司深度合作。比如思必驰选择中芯国际,共同注资成立上海深聪半导体有限责任公司;Rokid宣布自己的芯片是基于杭州国芯科技的芯片深度定制;猎豹移动旗下猎户星空选择和瑞芯微电子合作。

一方面,中国客户尚未形成为软件买单的习惯,认为软件没有成本而压价。“大客户的议价能力很高,如果一个软件你收他20元,他会说你一台机器赚我20块钱,是不是太黑了?像天猫、小米的智能音箱本身都不赚钱,肯定会把你价格压得很低。所以在中国卖软件授权这个模式通常来说挺难的,因为你的利润太透明了,很容易被人家砍。”

他提到,华为之后还将陆续发布多款集成了寒武纪处理器的新机型;至于未来的竞争,他认为AI芯片的市场很大,即便是寒武纪和华为同时做,也都有各自的空间和存在价值。

从开发周期和成本的角度来看,比较成熟的芯片公司已经有积累,很多东西不需要重新去设计,因此联合研发能够缩短开发周期。

即使是采购现有的芯片做成模组,成本依然很透明。云知声最初的做法便是买芯片做模组,并将其算法和芯片模组结合,形成一整套的交互方案。

渤海华美基金董事总经理周惠平告诉界面新闻记者,华为自研AI芯片,应该是一件迟早会发生的事,因为以华为的体量而言需要不断突破业务边界,包括自动驾驶和AI芯片都属于这样的例子。

AI芯片的确为语音公司带来了新一波的热度,但真实的市场如何呢?

“但是最大的问题是什么?成本下不来,而且成本是透明的。大家都知道这个芯片是多少钱,把你所有的芯片加起来就可以了,你卖我多少钱就知道你们云知声想赚多少钱,中国的商业环境在硬件上加10%就差不多了,这样还不如转行做贸易。我们做芯片就像在上海买房子一样,可以保证用户体验、保证性能下有很好的利润。”云知声创新事业部总裁陈吉胜这样描述其做芯片的动力,“我们把算法能力固化成了IP。”

“肥水不流外人田。”在周惠平看来,华为有着海量的终端和云端设备,这本身就是芯片应用的重要渠道。

一般来说,语音公司做AI芯片的思路无外乎两种:一种是和自己的解决方案搭配出售,另外一种则是直接对外卖硬件。

另一方面,通过结合软硬件捆绑售卖,企业的营收规模也明显扩大。如果只卖软件授权,AI算法公司的收入有限,与其动辄数十亿美元的估值无法匹配。目前,商汤科技、优必选、云从科技、旷视科技、寒武纪、地平线和依图科技等AI明星企业估值都达到了数十亿美元。

至于华为入局AI芯片,周惠平认为,这对寒武纪肯定有影响,然而即便是离开了华为,寒武纪依然有很广阔的市场,因为终端和边缘计算对于AI芯片的需求还是比较多元化。

观察目前几家语音公司的芯片产品进展,思必驰今年7月8日量产版芯片刚刚点亮,其它的AI语音芯片大多是采用第一种方式,云知声的芯片目前已经通过自己的解决方案落地到终端产品上,截止到3月份,云知声有5-6家客户围绕雨燕芯片落地方案。Rokid发布的KAMINO18也已经搭载到今年3月360刚推出的智能音箱上。

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